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Diciembre 10, 2005

Nuevo enfoque para estudiar la antimateria

Escrito en: Física

¿Qué pasa cuando dos “átomos”, cada uno hecho de un electrón y su homólogo de antimateria, denominado positrón, chocan uno contra el otro? Un equipo de físicos ha podido ver por primera vez en el laboratorio que estos singulares “átomos”, llamados átomos de positronio y que son inestables por naturaleza, se destruyen el uno al otro, convirtiéndose en radiación gamma.

AntimateriaLa investigación ha sido llevada a cabo por científicos de la Universidad de California en Riverside, First Point Scientific Inc., la Universidad de Osaka, y el Principia College.

La antimateria es de interés para los científicos porque, entre otras cosas, representa un universo similar pero inverso, como reflejado en un espejo, en el que la gravedad, por ejemplo, podría actuar en la dirección opuesta, con las cosas cayendo “hacia arriba”, según creen algunos físicos.


Cada partícula de materia tiene una antipartícula correspondiente de antimateria. Los electrones son partículas negativamente cargadas que rodean el núcleo de cada átomo. El positrón es una antipartícula con la misma masa y magnitud de carga del electrón pero exhibiendo una carga positiva. Cuando la materia ordinaria, como por ejemplo un electrón, se combina con una cantidad igual de antimateria, como un positrón, se convierte en partículas de alta energía o radiación electromagnética.

En 1946, John Wheeler predijo una serie de “agregados” materia-antimateria. Pronosticó la existencia del positronio, el ión del positronio y la molécula de positronio doble. El positronio se descubrió en 1951 en experimentos hechos por Martin Deutsch. Allen Mills produjo iones de positronio (dos electrones y un positrón) en 1981 en los Laboratorios Bell.

Los positrones suelen ser efímeros porque tienden a combinarse rápidamente con los electrones. Pero, almacenando los positrones en una “botella magnética”, los físicos han podido prolongar su vida y agrupar millones de ellos juntos.

En sus experimentos, los investigadores obtuvieron positrones a partir de una forma radiactiva del sodio. Vaciaron de positrones una botella magnética hacia una región pequeña en una superficie diana formada por un pedazo delgado de sílice porosa. Allí, los positrones se combinaron con electrones para formar espontáneamente una concentración alta de átomos de positronio inestables. Los átomos recientemente formados poblaron los poros de la superficie diana, y empezaron a chocar unos con otros, produciendo energía en forma de radiación gamma.

Esta es la primera vez que alguien ha podido observar un conjunto de átomos de positronio chocando unos con otros. Los investigadores sabían que tenían una densa colección de estos átomos porque, estando tan cerca unos a otros, se aniquilaban más rápido que cuando estaban aislados.

La investigación abre la puerta a experimentos futuros que usarían un láser de átomos de positronio para buscar hipotéticos efectos de antigravedad asociados con la antimateria, y medir las propiedades del positronio con una precisión muy alta.

Fuente: Noticias21


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